Ciencia

Un grupo internacional liderado por un andaluz descubre un planeta gigante y ligero como el algodón

Es un 50% más grande que Júpiter, pero su densidad es aproximadamente 25 veces menor, según ha destacado el Instituto de Astrofísica de Andalucía

Imagen de archivo de la galaxia

Imagen de archivo de la galaxia / Luca Costantin (CAB; CSIC-INTA)

El Correo

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Un equipo internacional, coliderado por el investigador del Instituto de Astrofísica de Andalucía (IAA-CSIC) Francisco J. Pozuelos, ha descubierto un planeta extraordinariamente ligero en órbita alrededor de una estrella distante de nuestra galaxia. Este descubrimiento, publicado este martes en la revista 'Nature Astronomy', desafía el entendimiento sobre la formación de planetas gigantes y ultraligeros.

¿Cómo se llama el planeta?

El nuevo planeta, denominado WASP-193b, es un 50% más grande que Júpiter, pero su densidad es aproximadamente 25 veces menor, un valor extremadamente bajo que sugiere que el planeta es tan etéreo como el algodón de azúcar, según ha destacado el Instituto de Astrofísica de Andalucía.

WASP-193b es el segundo planeta más ligero descubierto hasta la fecha, solo superado por Kepler 51d, un planeta de tamaño similar a Neptuno. Las dimensiones del planeta recién descubierto, combinadas con su densidad extremadamente baja, hacen de WASP-193b una auténtica rareza entre los más de cinco mil exoplanetas descubiertos hasta la fecha.

El autor del estudio, Francisco J. Pozuelos, ha recalcado que este planeta "desafía todas nuestras actuales teorías de formación planetaria". "No podemos explicar cómo se formó este planeta. Necesitamos observaciones detalladas de su atmósfera para poder entender su evolución", ha añadido.

Características del nuevo planeta

Los cálculos confirman que WASP-193b tiene una masa aproximada de 0,14 veces la de Júpiter y una densidad de 0,059 gramos por centímetro cúbico, considerablemente más baja que la de Júpiter y la Tierra, pero similar a los 0,05 gramos por centímetro cúbico del algodón de azúcar.

"El planeta es tan ligero que resulta difícil imaginar un material análogo en estado sólido," ha afirmado Julien De Wit, del Massachusetts Institute of Technology, quien ha destacado que "la razón por la que se asemeja al algodón de azúcar es porque ambos son prácticamente aire. El planeta es básicamente súper esponjoso."

Según los autores, es posible que WASP-193b tenga una atmósfera predominantemente compuesta de hidrógeno y helio, varias decenas de miles de kilómetros más extensa que la atmósfera de Júpiter. En la actualidad, ningún modelo de formación planetaria puede explicar un planeta con una atmósfera de estas proporciones.

El grupo internacional

El nuevo planeta fue descubierto por Wide Angle Search for Planets (WASP), una colaboración internacional que opera conjuntamente dos observatorios robóticos en ambos hemisferios. Cada observatorio emplea un conjunto de cámaras de gran campo para medir el brillo de miles de estrellas individuales en todo el cielo.

A partir de observaciones obtenidas entre 2006 y 2008, y posteriormente entre 2011 y 2012, el observatorio WAPS-Sur detectó disminuciones periódicas en el brillo de WASP-193, una estrella similar al Sol situada a unos 1200 años-luz de la Tierra. El análisis de estos tránsitos periódicos fue consistente con el paso de un gigantesco "súper-Júpiter" por delante de la estrella cada 6,25 días.

"Nos llevó casi cuatro años recopilar todos los datos necesarios para obtener la masa de WASP-193b", ha explicado Khalid Barkaoui, postdoctorado en el MIT, la Universidad de Lieja y el Instituto de Astrofísica de Canarias, y co-líder del estudio junto con Pozuelos.